Jonathan Swift

“La batalla entre los libros antiguos y modernos” llega a nosotros a través de un antiguo manuscrito. Ahí se cuentan los hechos acaecidos una noche en la Biblioteca Real de Saint James. Según nos refiere el autor anónimo, una encarnizada lucha se peleó no sólo con hierro y fuego, sino también con argumentos afilados, sentencias cortantes y puntiagudas demostraciones. En el desarrollo de la narración las páginas de Virgilio hieren a Dryden; Aristóteles, en un intento de asesinar a Bacon, mata a Descartes; Homero arrasa con Perrault y Fontenelle; en el épico final Bentley muere, junto a su maestro Wotton, atravesado por una flecha de Boyle. Evidentemente los Clásicos ganan, pero en la literatura nada es casual, si el lector pone atención verá que la sátira es el hilo conductor del relato. Nadie se salva de sutiles bofetadas, irlandeses o franceses son aludidos con igual desdén. Los «Antiguos» denuncian las arbitrariedades del progreso, mientras que los «Modernos» se desbordan de egocentrismo. Bien podemos afirmar que la elocuencia y el encanto son los atributos primarios de toda fábula, en ésta ninguno de los dos flaquea.

“Ahora, pensemos en la Europa de principios del siglo XVIII. La revolución científica estaba próxima; la ilustración ya había dado sus primeros hombres; la modernidad estaba a punto de nacer. Sólo en este contexto cobra otro sentido la obra del artista irlandés, pues, sin duda alguna, las críticas a la hipocresía social y los rudos juicios contra el género humano dejan de ser irónicos para convertirse en severas opiniones.”

I must teach the Peninsular survey 1700-2013, so I notice this. The discussion had started in France, of course, so here are some words from our secret sharer:

On one side of the debate were the Ancients (Anciens), led by Boileau. They supported the merits of the ancient authors, and contended that a writer could do no better than imitate them. On the other side were the Moderns (Modernes), who opened fire first with Perrault’s Le siècle de Louis le Grand (“The Century of Louis the Great,” 1687), in which he supported the merits of the authors of the century of Louis XIV and expressed the Moderns’ stance in a nutshell:

La docte Antiquité dans toute sa durée
A l’égal de nos jours ne fut point éclairée.

Fontenelle quickly followed with his Digression sur les anciens et les modernes (1688), in which he took the Modern side, pressing the argument that modern scholarship allowed modern man to surpass the ancients in knowledge.

In the opening years of the next century Marivaux was to show himself a Modern in establishing a new genre of theatre, unknown to the Ancients, the sentimental comedy (comédie larmoyante). In it the impending tragedy was resolved at the end, amid reconciliations and floods of tears. By constraining his choice of subjects to those drawn from the literature of Antiquity, Jean Racine showed himself one of the Ancients.

Axé.

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